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一场突如其来的新冠病毒疫情,结结实实地给我们上了一堂全球防疫的科普大课。

关心疫情进展、了解感染防控、操心疫苗进度,几乎让每个人都快成为半个防疫专家。

不久前,英国政府发出的“群体免疫”的措施,引发全球的轩然大波。这件事情也给所有人提了一个醒:我们的免疫系统是如何工作的?

常识上,我们一般都知道人体的免疫系统可以抵抗和消灭外来病原体;我们平常可以通过运动锻炼、充足睡眠和健康饮食等来增强自己的免疫力。但免疫系统和我们的大脑等神经系统的联系,则很少为人们所关注。

关注少,不意味着这件事情不重要。

今天处在高工作压力、快生活节奏之下的现代人类,正在面临众多的由免疫系统引发的神经类以及精神健康疾病。这类由免疫异常引发的焦虑、抑郁等疾病对于人们的困扰,比“七天一个疗程”的流感感冒以及这次新冠病毒感染,更为的持久和隐蔽,也需要引起我们足够的重视。

没有免疫特权:原来大脑与免疫系统藕断丝连

长期以来,医学界一直认为大脑是排除在免疫系统之外的独特存在。因为大脑这团果冻状物质的脆弱,是无法承受免疫细胞的狂热攻击的,所以大脑是不受身体的免疫反应影响的。

医学上“血脑屏障”的发现,即大脑血管里紧密排布的细胞群仅可以让营养物质通过,可以有效阻挡绝大多数细菌和病毒入侵,这让医学界一直认为大脑以及中枢神经系统具有“免疫特权”。

2015年,这一认知被新的实验发现所颠覆,原来大脑和免疫系统之间有着直接的联系。弗吉尼亚大学的研究人员通过实验观察证实,小鼠脑膜上隐藏着淋巴管,可以直接连接到外围的免疫组织。此后2年,研究人员在人体上自然也发现了这一套淋巴组织。

(人脑淋巴管成像图)

这一发现,相当于推翻了此前几十年的医学教科书的结论,同时补全了人体淋巴系统的最后一块,也是最重要的一块领地——大脑。

这一发现有什么意义呢?这意味着研究人员可以从生理机理上去研究,免疫系统是如何影响神经类疾病和精神疾病。

新冠病毒这样厉害的角色,人类基本可以在几周时间内就将它们的基因序列和它们的祖先进化研究得明明白白,然而像阿尔兹海默症、自闭症以及多发性硬化症这类困扰数以千万计人类的神经系统疾病,才是人类需要长期面对的顽固难题。

就以阿尔茨海默症来说,首先研究者发现它跟患病者普遍存在的睡眠障碍有关,再深入发现,它是跟大脑的淀粉样蛋白的积累和无法清除有关。而现在,研究人员可以知道这些大脑废物无法清除是与大脑这一淋巴管的功能失效有关。而未来,也许可以通过某种方式改进淋巴管的扩张,从而帮助大脑摆脱这些致病蛋白质。

新的发现,可以让研究人员找到阿尔茨海默症这类顽疾的真正可能的致病因素和治疗方案。尽管这一研究还在过程中,但对于普通大众来说,这个因果关系的发现本身就是一件令人兴奋的事情。

情绪传染:我们那些古怪问题可能来自细菌感染

在日常生活中,我们会过分自信于自己大脑的判断以及控制能力。我们视自己为“万物之灵”,而我们存在“独立意志”,大脑可以塑造我们的个性、控制我们的情绪和种种表现。但现实往往非常打脸。研究发现,我们的免疫系统以及激发免疫系统的一些病原体感染可能会塑造我们的个性,包括焦虑或冲动的程度,影响我们的情绪、记忆甚至学习能力。像强迫症、焦虑症、抑郁症等一些精神疾病,都可能是因为疾病感染引起的免疫系统的反应而引起的。

例如,某些儿童被诊断为抽动秽语综合症或者西登哈姆式舞蹈病,经过研究发现,都可能跟某一些链球菌感染有关。免疫系统在应对这类感染后产生的抗体会与大脑中控制行为的受体结合,引发这些类似于强迫症的行为失调。从这一发现上来说,我们有时候会更需要抗生素,而不是心理治疗师来治愈强迫症。

一个有意思的发现是,正如细菌引发的免疫刺激,可能会使人们患上抑郁和焦虑,某些细菌也可以用来提升人的情绪状态,如一种叫母牛分枝杆菌可以刺激免疫系统反应,引发前额皮质的神经元散发大量的血清素振奋情绪,也就是可以让我们心情为之一振。

越来越多的研究表明,细菌和细菌引发的免疫反应可以影响大脑以及大脑的信号通路,从而刺激皮质醇这类化学物质的产生,最终影响人类的各类情绪反应。

这一研究的结论带给我们的启发是,我们恰恰不要担心接触生活中的各类细菌,当然,这也是做不到的。我们应该鼓励从小充分接触自然环境中各式各样的生物菌群。比如,人们早已发现儿童时期越少的感染,日后出现过敏性疾病的几率就越大。同样的原理也可以用于解释这类精神性疾病的发生。

这也是非常重要的一类提醒。所谓父母爱子,则为之计生远。在保证没有过分致病危险的情况下,我们还是可以和孩子多接触下自然的环境。让我们的免疫系统与这些自然界的细菌充分认识,可能有很多意想不到的好处。

魔法攻击:让我们焦虑抑郁的免疫系统反应

众所周知,长期高压力、快节奏的工作生活,会对我们的健康带来严重危害,比如更容易引发焦虑症、抑郁症这些精神疾病。这条因果链条比我们想象的更为复杂,这类攻击就像是魔法攻击一样,来自外部的精神压力会使我们的免疫系统发生一系列“变态”反应。

在压力的作用下,一些原本存在于免疫系统中对抗感染的免疫细胞,其线粒体会发生分解,免疫细胞的正常代谢会出现偏离,产生大量的嘌呤类物质。而这类物质则可以轻松穿越血脑屏障,从周围免疫系统进入到大脑当中。而当这些嘌呤类物质达到处理焦虑、恐惧等情绪相关的杏仁核脑区,可以与大脑中的某类胶质细胞结合,激活这类神经元,引发焦虑情绪。

此外,在身体肥胖或因感染引发身体炎症的时候,免疫细胞还会分泌一种细胞因子的物质。尽管细胞因子不能穿越血脑屏障,但很可能会通过淋巴管或特化通道,来传递信号给到大脑,也可以刺激相关脑区产生抑郁反应。不过,这一物质的另一个副作用是可以增加大脑的移情作用。

免疫系统与我们的大脑神经系统的这些发现,给研究人员带来了更多新的启发,通过研发阻断或清除这类致病因子产生的药物,来缓解或治疗这些精神疾病。

对于普通人而言,如果已经中招,求助于药物显然是最为有效的方法。在日常生活当中,我们如何与压力相处,如何解决肥胖、慢性炎症这些生活问题,才是最需要我们平时要注意的问题。

亡羊补牢,是我们生活经验中非常朴素的智慧。但往往如果不是事关紧要,我们平时很少会对这些“日用而不知”的系统有所感知。

免疫系统正是这样一个重要却低调的身体系统。当身体出现各种明显症状,我们还能因为切身的痛苦,而主动去寻求各种治疗。而精神类的各种问题,却常常得不到我们的重视,甚至于我们认为仅仅通过自己的心理调节和暗示就能克服。

显然,病原体感染、免疫系统与我们的大脑还有整个神经系统,有着千丝万缕的联系。建立这些最新科学研究成果的认知,至少让我们可以意识到,一旦自己出现某些精神类问题,应该主动寻求相关的医学科学和药物的帮助。


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